최근 안과계에서 큰 주목을 받고 있는 소식이 있다. 바로 노안 치료 점안액의 개발이다. 노화의 가장 대표적인 증상 중 하나인 노안이 안약 점안만으로 치료가 되는 시대가 온 것이다. 아직 우리나라에 상용화되려면 시간이 꽤 걸릴 것 같지만, 노안 증상을 완화시킬 수 있는 안약이 발명됐다는 이 소식이 가지는 의의는 크다.

노안(老眼)은 늙을 노, 눈 안을 사용하는 한자어로 직역하면 ‘늙은 눈’이라는 뜻이다. 우리 눈의 수정체가 가까운 곳과 먼 곳을 볼 때 두꺼워지고 얇아지는 조절 작용을 반복하는 데 노화로 인해 수정체 주변 탄력이 떨어지면서 조절기능이 떨어지게 돼 가까운 곳이 잘 보이지 않는 증상을 노안이라 한다. 주로 40대부터 나타나기 시작하며 수정체 주변 근육이 탄력성을 잃은 것이 원인이므로 뚜렷한 치료법이 없다. 간혹 노안 라식, 노안 라섹 등 시력교정술로 노안을 바로 잡을 순 있지만 유지 기간이 짧고, 이후 백내장 수술 시 다초점 인공수정체 삽입으로 노안 증상을 함께 해결할 수 있어 불편하더라도 노안은 참을 수밖에 없는 증상이었다.

하지만 최근에 FDA의 승인을 받은 이 노안 치료 안약은 안약 점안만으로 노안 증상이 개선되는 효과를 보였다고 한다. 40~55세 연령층을 대상으로 두 차례의 임상 실험을 진행한 결과 해당 안약을 투여한 군에서 점안 15분 만에 시력이 좋아지고, 그 효과가 약 6시간 동안 이어졌으며 근거리와 중거리를 보는 시력이 개선됐다는 것이다. 이는 비수술적 치료만으로도 노안을 개선할 수 있다는 점에서 큰 의의를 가진다. 특히, 젊었을 적 시력이 좋았던 사람들은 노안을 더 크게 체감해 많은 불편감을 느끼는데 그런 사람들에겐 분명 희소식이 아닐 수 없다.

그렇다면 어떻게 안약만으로 노안 증상이 개선되는 것일까? 그건 바로 이 안약의 주성분인 ‘필로카핀’ 때문이다. 필로카핀 성분이 수정체 탄력을 조절하는 모양체 근육과 홍채에 영향을 주는데, 약물로 인해 모양체 근육이 수축하면서 수정체가 두꺼워지고 더불어 홍채에도 영향을 줘 홍채가 수축하게 된다. 홍채가 수축하면 동공이 작아져 근시가 약해진 상태가 되고, 결국 근거리와 중거리 시력이 개선되는 것이다.

사실 이 필로카핀 성분은 본래 녹내장 환자의 안압을 낮추는 약물로 주로 사용됐었으나 최근 새롭게 노안 치료 효과도 입증이 되었다. 해당 안약은 이제 막 미국에서 승인을 받았기 때문에 국내에 상용화되기까지는 시간이 소요될 터. 고령화로 노안 증상이 급증하고 있는 만큼 빠른 시일 내 국내에 상용화가 될 수 있길 바라본다.


* 본 기사의 내용은 헬스조선의 편집방향과 일치하지 않을 수도 있습니다.

이인식의 <당신의 눈, 안(眼)녕하십니까?>

[비앤빛 강남밝은세상안과]
이인식 대표원장

연세대학교 의과대학 졸업
연세대학교 세브란스병원 안과전문의
연세대학교 의학박사
연세대학교 세브란스병원 안과 외래 교수
미국 백내장굴절수술학회 정회원
실로암 안과병원 과장 역임
카이스트파팔라도 메디컬센터 겸직교수

노안, 백내장, 시력교정술부터 전신상태까지! 의학과 인문학, 생생한 병원 이야기와 트렌드를 결합시킨 재미있는 눈 이야기를 들려드립니다.